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Mirar al pasado para ver nacimiento de las estrellas

Astrónomos esperan hacer este viaje a través del nuevo telescopio espacial James Webbpara ver el nacimiento de las estrellas

La fecha del nacimiento de las estrellas en el universo sigue siendo tema de debate entre los astrónomos; sin embargo, un grupo de científicos presentó fechas más precisas de ese evento y sugieren que con la activación del telescopio espacial James Webb (JWST) podría incluso observarse la creación de esos cuerpo celestes.

Un nuevo estudio dirigido por investigadores de la Universidad de Cambridge y la University College de Londres (UCL) y publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, revela que el amanecer cósmico, cuando las estrellas se formaron por primera vez, ocurrió entre 250 y 350 millones de años después del comienzo del universo.

El equipo de investigación analizó imágenes de los telescopios espaciales Hubble y Spitzer para examinar seis de las galaxias más lejanas conocidas actualmente –cuya luz ha tardado la mayor parte de la vida del universo en llegar hasta nosotros– y calcular su edad, lo que a su vez permite estimar cuándo se formaron sus estrellas por primera vez.

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Conocimiento trascendental

Los autores del estudio consideran que es trascendental para la astronomía conocer cuándo se formaron las primeras estrellas, que dotaron de luz al Universo.

«Ser testigo del momento en que el universo se bañó por primera vez en la luz de las estrellas es una búsqueda importante en la astronomía”, dijo el Dr. Nicolas Laporte del Instituto Kavli de Cosmología de la Universidad de Cambridge y autor principal de la investigación.

De acuerdo con la información recabada, el Universo surgió hace más de 13 mil millones de años en el Big Bang; sin embargo tras la explosión inicial, pasó por un periodo conocido como la edad oscura cósmica y, según el nuevo estudio, entre 250 y 350 millones de años después del Big Bang surgieron las primeras estrellas, que aportaron luz al cosmos.

Nuevo telescopio genera esperanza

Los investigadores esperan que el nuevo telescopio espacial James Webb les permita estudiar más a fondo este suceso e incluso ver el momento en que se registró, debido a que ese nuevo telescopio puede retroceder aún más en el tiempo comparado con el Hubble.

«Ahora esperamos con impaciencia el lanzamiento del telescopio espacial James Webb, que creemos que tiene la capacidad de presenciar directamente el amanecer cósmico”, declaró Richard Ellis, profesor de Astrofísica en la University College London y coautor de la investigación.

Está previsto que el telescopio espacial James Webb, dirigido por la NASA y sucesor del observatorio Hubble, sea lanzado al espacio en noviembre. Será el principal observatorio de la próxima década y servirá a miles de astrónomos de todo el mundo.

«La búsqueda de este importante momento en la historia del universo (el nacimiento de las estrellas) ha sido un santo grial en la astronomía durante décadas. Dado que estamos hechos de material procesado en las estrellas, se trata en cierto modo de la búsqueda de nuestros propios orígenes»
Richard Ellis, profesor de Astrofísica en la University College London y coautor de la investigación

13.8
mil millones de años es la edad aproximada del Universo

Telescopio espacial James Webb observará estrellas

El telescopio espacial James Webb es un observatorio infrarrojo en órbita que complementará y ampliará los descubrimientos del telescopio espacial Hubble, con una cobertura de mayor longitud de onda y una sensibilidad muy mejorada. Aquí te presentamos algunos datos de este nuevo telescopio:

Fecha de lanzamiento propuesta: Noviembre de 2021.

Vehículo de lanzamiento: Ariane 5 ECA

Duración de la misión: 5 a 10 años

Masa total de la carga útil: Aproximadamente 6200 kg, incluyendo el observatorio, los consumibles en órbita y el adaptador del vehículo de lanzamiento.

Material del espejo primario: berilio recubierto de oro

Longitud focal: 131,4 metros

Número de segmentos del espejo primario: 18

Órbita: 1,5 millones de km desde la Tierra

ENTREVISTA

Dr. Nicolas Laporte
profesor del Instituto Kavli de Cosmología de la Universidad de Cambridge y autor principal de la investigación.

P: ¿Qué les llevó a estudiar el origen de las estrellas?

– Teniendo en cuenta que la luz viaja en el espacio a una velocidad fija (aprox. 300.000 km/s), si queremos observar las primeras galaxias (las que emitieron luz hace más de 13.000 millones de años), tenemos que buscar en las galaxias más lejanas. Desgraciadamente, hoy en día, antes del lanzamiento del telescopio espacial James Webb, no podemos observar directamente el nacimiento de las primeras galaxias. Sin embargo, podemos medir la edad de las estrellas en las galaxias más lejanas y, por tanto, determinar cuándo empezaron a formarse las primeras estrellas. Esto es exactamente lo que hemos hecho en este estudio.

P: ¿Por qué es importante saber cuándo y cómo nacieron las estrellas?

–Determinar cuándo, en la historia de nuestro Universo, nacieron las primeras estrellas es crucial para mejorar nuestro conocimiento sobre la formación y evolución del Universo y sobre las primeras galaxias. La obtención de una restricción temporal sólida ayudará a los teóricos a mejorar sus modelos del Universo.

P: Según sus cálculos, ¿cuándo nacieron las estrellas?

–Estimamos que las primeras estrellas nacieron aproximadamente 250 millones de años después del Big-Bang. Suponiendo que el Big-Bang se produjo hace 13.800 millones de años, las primeras estrellas aparecieron en el Universo hace unos 13.500 millones de años.

P: ¿Cómo podrá el telescopio espacial James Webb observar el nacimiento de las estrellas? ¿Es como un viaje en el tiempo?

El JWST abrirá una nueva ventana para observar directamente el nacimiento de las primeras galaxias (algo que no podemos hacer directamente ahora) porque observará un dominio particular de la luz, nunca antes observado a muy alta resolución. Con la llegada del JWST, podremos retroceder en el tiempo más que con el telescopio espacial Hubble.

P: ¿Qué más podemos esperar del nuevo telescopio espacial James Webb?

–El JWST será un telescopio fantástico que combinará una resolución muy alta y la capacidad de observar galaxias extremadamente débiles (porque su espejo será 2,5 veces mayor que el del telescopio espacial Hubble). Podrá estudiar la evolución completa de las galaxias desde el principio (unos pocos millones de años después del Big-Bang) hasta hoy, y este estudio no se limitará a las galaxias más brillantes del Universo primitivo, sino a todas las galaxias que emitan luz unos pocos millones de años después del Big-Bang.

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